The new beginnings of comparative literature in Germany 1945-1975: an outsider’s view

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Chetana Nagavajara

Abstract

The new beginnings of Comparative Literature after the Second World War in Germany were more than an academic phenomenon. Its transnational nature was expected to contribute to the rebirth of a new Germany committed to international understanding. The Allies, especially France, were particularly supportive of building up this discipline, and the German academic tradition itself possessed a great potential, with its strengths in foreign languages, literatures and cultures, philosophy, hermeneutics, history, in other words, the humanities in general. The awakening to foreign literatures, accessible again after the fall of the Nazi dictatorship, prepared the groundwork for comparative literary studies, buttressed by philological rigour and erudition as well as receptivity to theoretical thinking. Post-war German comparatism knew how to learn from the past, to foster dialogues with international colleagues, and to charter its own ‘middle path’ distinguished by collective work such as scholarly journals, monograph series, reference works, Festschriften of various kinds, and conference volumes, rather than those few monumental opera magna generated miraculously during the war years. Teaching and research, a unity inherited from Wilhelm von Humboldt, continues to serve as a firm basis for the discipline, now known as ‘General and Comparative Literature’. The legacy of those 30 formative years has been substantial.

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